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Pita Taufatofua, le Tongien qui avait fait le buzz à Rio, va participer aux JO 2018... en ski de fond !

Pita Taufatofua aux JO 2016

Pita Taufatofua aux JO 2016 - AFP

Le Tongien Pita Taufatofua avait fait le buzz à la cérémonie d’ouverture des Jeux olympiques 2016 à Rio avec son corps huilé et simplement vêtu d'un pagne traditionnel. Il a réussi à se qualifier pour les JO 2018 !

Son corps huilé et musclé avait fait sensation lorsqu'il avait porté le drapeau de l'équipe des Tonga aux Jeux olympiques d'été de Rio en 2016. En février, à Pyeongchang, le Tongien Pita Taufatofua espère à nouveau marquer les esprits, cette fois en tant que compétiteur... de ski de fond. "Big up pour Pita ! Bien joué ! Tout à fait mérité ! Première qualification olympique à ski pour les Tonga", a salué samedi soir la Fédération royale tongienne de ski sur sa page Facebook. Le message accompagne une photo de Taufatofua exultant dans un paysage enneigé en Islande.

A Rio, l'athlète tongien aujourd'hui âgé de 34 ans participait au tournoi de taekwondo. Désigné porte-drapeau de son pays, son entrée, torse nu, le corps huilé et simplement vêtu d'un pagne traditionnel, dans le Maracanã, lors de la cérémonie d'ouverture des JO, n'avait laissé personne indifférent.

Pas de neige aux Tonga !

Cherchant un nouveau défi, le sportif s'est ensuite tourné vers le ski de fond, une discipline peu commune dans l'archipel polynésien dont il est originaire. Et pour cause: avec des températures comprises entre 22°C et 28°C toute l'année, les Tonga ne connaissent pas la neige. Taufatofua s'est donc entraîné pendant un an sur des roller skis ("la pire chose qu'on ait inventée au monde", selon lui), dans la chaleur tropicale de son île, avant d'aller affronter les flocons.

Dix semaines de préparation sur la neige

"En tout, cela fait 10 semaines que je pratique sur la neige. (...) Avant de venir en Islande, j'avais participé à sept courses et, chaque fois, j'avais échoué de peu. Et puis, j'ai appris qu'il y avait une dernière course (pour la qualification), mais que celle-ci était vraiment au bout du monde", a expliqué l'athlète à la chaîne officielle du Comité international olympique (CIO).

"Et me voilà arrivé au niveau de cercle polaire, en Islande ! Je savais que je devais tout donner, que c'était du quitte ou double, alors j'ai vraiment donné tout ce que j'avais, et aujourd'hui, je suis heureux", a raconté, sur un nuage, Taufatofua. La Fédération tongienne de ski compte au total quatre athlètes: deux en ski alpin et deux en ski nordique, dont une femme. Seul Taufatofua a son billet pour Pyeongchang.

la rédaction avec l'AFP