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Top 14 : Pau veut Ben Smith

Ben Smith (Nouvelle-Zélande)

Ben Smith (Nouvelle-Zélande) - AFP

Après Colin Slade et Conrad Smith, la Section Paloise cherche à recruter l’arrière polyvalent des All Blacks Ben Smith. Une nouvelle grande star du rugby mondial pourrait donc rejoindre le Top 14.

Le champion du monde All Black Ben Smith (30 ans, 1m86, 93 kilos) portera-t-il le maillot de la Section Paloise ? Arrière polyvalent de grand talent, il est en tous cas une priorité des dirigeants béarnais, qui travaillent actuellement à sa venue. Et si l’affaire est avancée, Pau doit faire face à la concurrence de clubs anglais, « très agressifs » sur le marché selon un proche du dossier.

En France, Toulon s’est renseigné. Seulement le RCT doit aussi gérer le cas Leigh Halfpenny, qui est en fin de contrat. Pau (8e du Top 14 avec 14 points, trois victoires pour trois défaites) semble donc en bonne position. La rumeur bruisse en tous cas de plus en plus au club, y compris auprès des joueurs.

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Vice-capitaine des Blacks

Joueur de la province des Highlanders, où il est co-capitaine, Ben Smith a débuté chez les All Blacks en novembre 2009 face à l’Italie. Non retenu pour la Coupe du monde 2011, il s’est ensuite tranquillement imposé à l’aile puis à l’arrière. Au point d’éclipser le talentueux Israel Dagg. Titulaire en 15 lors du titre mondial 2015 en Angleterre (un des rares kiwis à jouer les sept matchs en intégralité), il avait éclaboussé la compétition de sa classe.

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Ben Smith a été appelé 55 fois sous le maillot à la fougère et a inscrit 24 essais. Et cette saison, il a été nommé vice-capitaine derrière Kieran Read par le sélectionneur Steve Hansen. A Pau, il pourrait retrouver ses compatriotes Colin Slade et Conrad Smith. La Section Paloise frapperait-là un immense coup sur le marché des mutations.

Wilfried Templier